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Ivoire

• Dureté : 2-3 (ivoire au sens strict), parfois jusqu'à 5 (odontolite), L'ivoire provenant des défenses des morses (éléphants de mer) est plus dur que celui des éléphants • Translucide, semi opaque • Couleur : blanc, crème (ivoire au sens strict), bleu turquoise (odontolite - couleur due à un recouvrement par de la vivianite) • Indice de réfraction : N = l,54 (ivoire), 1,57-1,63 (odontolite) • Trace : blanche • Éclat : terne; vitreux : après polissage • Clivage : aucun • Cassure : fibreuse (ivoire au sens strict) • Densité : 1,7 -2 (ivoire au sens strict), 3-3,2 (odontolite) • Morphologie : défenses, dents, os • Luminescence : différentes nuances de bleu • Chimie : jaunit avec le temps,

Mammouth en ivoireJadis, l'ivoire désignait exclusivement les défenses d'éléphant. Aujourd'hui, en revanche, ce terme s'applique aussi aux dents d'hippopotame, de cachalot et de narval.
La dénomination odontolite désigne des os d'espèces animales disparues, notamment de mammouth, de mastodonte et de dinotherium, ayant servi à fabriquer des objets décoratifs; toutefois, ce matériau est extrêmement rare. L'ivoire est connu et travaillé depuis la préhistoire.
Dès le Néolithique, les dents des animaux jouèrent un rôle crucial pour l'homme, qui ne se contentait pas d'en faire des bijoux, mais s'en servait surtout pour façonner des armes et des outils. Il était surtout apprécié en Afrique et en Inde, bien qu'on ait trouvé certaines pièces datant de l'Égypte ancienne, de Rome et de Byzance. Les objets façonnés en ivoire dépassent rarement 0,70m de longueur.
Bien plus tard, on travailla aussi les crocs de morse, surtout en Russie, où l'on a conservé des objets en ivoire datant du Xe siècle. Le travail de l'ivoire connut son apogée au XVIIe siècle. Les Chinois et les Japonais devinrent les maîtres incontestés dans l'art de le sculpter, si bien qu'une énorme quantité d'objets, certains bon marché mais aussi des pièces très raffinées et de grande valeur, afflua de ces pays et se répandit sur tous les marchés du monde.
Figurine en ivoireAujourd'hui, les principaux exportateurs d'ivoire et d'os sont l'Afrique (défenses d'éléphant et dents d'hippopotame), la Birmanie, la Thaïlande, Sumatra et l'Inde (défenses d'éléphant). En Russie, l'ivoire est surtout tiré des crocs de morse venant des régions arctiques (Novaïa Semlia, Yakoutsk, presqu'île du Tchoukotka). Ces dents pèsent souvent autour de 4 kg, d'autres plus rares atteignent une longueur supérieure à 1m et un poids de 9 kg. Des défenses de mammouth ont été découvertes en Sibérie; les spécimens exceptionnels mesurent jusqu'à 4 m et peuvent peser 100 kg.
En Europe, on utilise les défenses de sanglier pour fabriquer des bijoux et des trophées. Dans le Wyoming, aux États-Unis, des oeufs de dinosaure, gris-brun et présentant des mouchetures, servent parfois à tailler des cabochons.

• Techniques de taille : tailles en relief, petits objets décoratifs et ornements • Utilisation : fabrication de bijoux. L'odontolite sert pour des imitations de turquoise • Confusions possibles : différentes sortes d'os.


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